Les juridictions répressives qui constituent la justice pénale ont pour mission de juger les infractions c’est-à-dire les comportements dangereux que la loi a expressément définis.

Il existe trois catégories d’infractions :
Les contraventions: violences légères, dégradations, etc... sont jugées soit par les tribunaux de police (contraventions de cinquième classe) soit par les juridictions de proximité (contraventions des quatre premières classes) siégeant dans chaque tribunal d'instance

Les délits: voIs, escroquerie, infractions routières graves, coups et blessures, etc ... sont jugés par les tribunaux correctionnels siégeant dans chaque tribunal de grande instance

Les crimes: meurtre, viol, vol avec arme, etc... sont jugés par les cours d'assises siégeant dans chaque département soit à la cour d'appel soit au tribunal de grande instance de la préfecture. La cour d’assises du Rhône siège à la cour d’appel de Lyon. La cour d'assises de l'Ain siège au tribunal de grande instance de Bourg en Bresse et celle de la Loire siège au tribunal de grande instance de Saint-Etienne.